Keindahan Membakar, dan Realitas Keras, dari Panen Tembakau Kentucky
Lens

Keindahan Membakar, dan Realitas Keras, dari Panen Tembakau Kentucky

Saya melangkah ke ladang tembakau saat sinar matahari pertama mulai menembus kabut pagi. Orang-orang dari kru pemotong sudah bekerja keras memanen tanaman tembakau burley tinggi yang telah berakar di tanah selama beberapa bulan terakhir. Suara kapak bergema di seluruh lapangan: pukulan keras, pukulan keras, pukulan keras.

Dengan setiap ayunan, tanaman tembakau lain ditebang di ladang Shelby County, Ky.

Para pekerja menusuk tanaman yang baru dipotong ke batang tembakau kayu, lima sekaligus, kerucut logam ramping ditempatkan di salah satu ujung tongkat yang memungkinkan mereka menembus batang berserat. Baju mereka sudah benar-benar basah kuyup — tidak hanya karena keringat, tetapi juga oleh embun pagi yang melapisi daun hijau dan kuning tanaman tembakau.

Sepanjang pagi, ladang perlahan berubah dari hutan rimbun menjadi serangkaian barisan yang dicukur secara seragam.

Didorong oleh minat saya pada budaya dan tradisi negara bagian asal saya di Kentucky, saya memotret panen tembakau pertama saya delapan tahun lalu. Setiap tahun sejak itu, saya dengan bersemangat kembali.

Tembakau — produk yang ditunjukkan dalam foto-foto ini digunakan dalam rokok — adalah produk pertanian yang tidak seperti yang lain. Penggunaannya telah menurun di Amerika Serikat sejak pertengahan 1960-an. Pada 2018, sekitar 34 juta orang dewasa Amerika, atau sekitar 14 persen dari populasi, merokok, menurut Pusat Pengendalian dan Pencegahan Penyakit. Pada tahun 1965, jumlah itu mencapai 42 persen. Merokok tetap menjadi penyebab utama penyakit, kecacatan, dan kematian yang dapat dicegah, menurut CDC

Secara historis, budidaya tanaman bergantung pada tenaga kerja dari orang-orang yang diperbudak dan miskin. Sebelum tahun 1865, pekerja yang diperbudak adalah sumber utama tenaga kerja di ladang tembakau Kentucky. (Kentucky Utara-tengah mengandalkan perbudakan lebih dari wilayah lain di negara bagian itu.) Dalam beberapa tahun terakhir, pekerja asing telah melakukan pekerjaan musiman yang melelahkan yang sebagian besar dihindari orang Amerika.

Sebagai seorang jurnalis foto, saya sudah lama merasa bahwa orang-orang yang melakukan pekerjaan ini layak untuk dilihat, dan pekerjaan mereka diakui.

Setelah ladang dipanen, batang tembakau dibiarkan di tempatnya selama beberapa hari untuk disembuhkan di bawah sinar matahari musim panas. Berikutnya adalah perumahan. Tongkat, berat dengan berat lima batang, dimuat ke gerobak dan ditarik ke lumbung tembakau di dekatnya. Para kru mulai bekerja lebih awal, seperti yang mereka lakukan pada hari-hari pemotongan.

Di dalam lumbung, perancah balok kayu berat mencapai dari tanah ke atap. Beberapa pria mengangkat diri dan memanjat tinggi ke kasau. Satu per satu, tongkat yang dimuat diangkat.

Di lumbung di Shelby County, daun tembakau perlahan akan sembuh setidaknya selama enam minggu. Selama waktu itu, warna daun bertransisi dari kuning cerah menjadi cokelat tua yang rata. Akhirnya daunnya akan dikupas hingga batangnya dan dijual di pasar.

Ray dan Stephanie Tucker dari Tucker Farms telah menjalankan pertanian tembakau bersama di Shelby County sejak mereka menikah 27 tahun lalu. (Keluarga Ray telah menjalankan bisnis ini selama enam generasi, dan keluarga Stephanie selama empat generasi.) Mereka menanam tanaman di beberapa kota, termasuk Bagdad dan Pleasureville.

Terlepas dari keraguan orang lain tentang produk tersebut, keluarga Tucker berencana untuk terus menanam tembakau burley selama masih layak secara ekonomi. “Hasil panen tidak hanya penting bagi kami, tetapi juga untuk menghidupi 26 keluarga pekerja kami,” kata Stephanie Tucker.

Tahun ini, kru mereka memanen tembakau seluas 200 hektar, yang ditempatkan di 45 lumbung individu.

Dibandingkan dengan pertanian jagung dan kedelai, yang menyediakan sebagian besar portofolio pertanian Tucker Farms, proses budidaya, panen, perumahan dan pengupasan tembakau sebagian besar tetap sama seperti 100 tahun yang lalu.

Namun, satu hal yang berubah adalah para pekerja yang memanen tanaman Tuckers.

Selama 22 tahun terakhir, keluarga Tucker mengandalkan pekerja asing yang masuk ke negara itu di bawah program H-2A, yang membawa tenaga kerja pertanian sementara ke Amerika Serikat.

Dua puluh lima pria dari Nikaragua dan satu dari Meksiko pergi ke Shelby County untuk panen. Kerjanya bersifat fisik, berulang-ulang dan melelahkan. Hari-hari yang panjang diselingi oleh beberapa istirahat pendek dan makan siang dengan kacang dan nasi rumahan.

Tidak ada jalan keluar dari kenyataan pahit pekerjaan. Kondisi kerja tidak nyaman. Pekerjaan itu sendiri berat. Pakar kesehatan telah lama menunjukkan ancaman serius yang dihadapi pekerja dari keracunan nikotin, pestisida, dan dehidrasi. Namun kelompok pria yang sama meninggalkan rumah mereka dan kembali tahun demi tahun untuk bekerja untuk keluarga Tucker.

Sebagian besar pekerja, yang dibayar $12,96 per jam tahun ini, mengirim sebagian besar gaji mereka pulang ke keluarga mereka. Di Nikaragua, di mana perkiraan baru-baru ini menempatkan upah layak di ibu kota, Managua, pada $360 per bulan, uang hasil jerih payah itu sangat berguna.

“Saya kembali ke Kentucky setiap tahun karena di sanalah pekerjaan saya, dan bayarannya jauh lebih baik daripada bekerja di Nikaragua,” kata Felipe Ponce, seorang pemimpin kru dari kota pesisir Corinto yang telah bekerja untuk Tuckers selama 20 tahun.

Dengan penghasilannya, Pak Ponce mengatakan bahwa dia dapat menghidupi keluarganya di rumah — istrinya, ketiga putrinya dan ibunya, yang semuanya tetap berhubungan dengannya melalui panggilan WhatsApp setiap hari.

Untuk Tuckers dan orang-orang yang bekerja untuk mereka, cuaca adalah salah satu tantangan besar. Musim semi yang dingin dan curah hujan yang melimpah secara signifikan menunda penanaman tahun ini. Musim panen yang hujan di bulan Agustus dan September kembali menekan kemampuan mereka untuk memotong dan menanam tepat waktu.

Komplikasi visa dan pembatasan perjalanan terkait pandemi yang masih berlangsung juga mencegah sejumlah pekerja datang tepat waktu. Membengkaknya biaya pupuk, bahan bakar dan semakin langkanya suku cadang untuk peralatan pertanian mereka juga mengancam bisnis.

Bagi saya, mendokumentasikan panen tembakau adalah puncak dari bekerja sebagai fotografer di Kentucky. Bersatu kembali setiap tahun dengan kru adalah suatu kebahagiaan. Saya mengagumi keterampilan, kecerdikan, dan efisiensi mereka.

Harapan saya adalah orang-orang yang saya foto selama delapan tahun terakhir tahu rasa hormat dan kekaguman yang saya rasakan untuk mereka.

Pada akhir setiap hari yang panjang, kru panen kembali ke rumah susun mereka di Tucker Farms, di mana mereka dibagi menjadi beberapa kelompok dan mulai menyiapkan makan malam untuk diri mereka sendiri. Sisa dari makan malam menarik tugas ganda sebagai makan siang hari berikutnya.

Setelah persiapan makanan mereka selesai, para pria itu menjalani rutinitas malam: binatu, kartu, televisi. Mereka juga terhubung dengan keluarga mereka di rumah.

Saat matahari musim panas terbenam di bawah cakrawala, para pekerja masuk untuk bermalam. Hanya dalam beberapa jam, mereka akan kembali ke ladang dengan kapak di satu tangan dan sebatang tembakau burley di tangan lainnya.

Posted By : pengeluaran hk mlm ini tercepat